1er octobre 1988 : Le jour où Steffi Graf a réalisé le « Grand Chelem Doré »

Chaque jour, Tennis Majors remonte le temps pour revenir sur un événement marquant pour la planète tennis. Le 1er octobre 1988, Steffi Graf parfait son Grand Chelem en remportant l’or olympique face à Gabriela Sabatini.

1 October 2020
On this day: Steffi Graf - 1988 Olympics

Ce qui s’est passé ce jour-là et pourquoi cela a marqué l’histoire du tennis

Le 1er octobre 1988, Steffi Graf domine Gabriela Sabatini en finale du tournoi olympique, à Séoul (6-3, 6-3). Trois semaines après avoir réalisé le Grand Chelem, elle ajoute une médaille d’or à une saison déjà exceptionnelle. Cet exploit restera connu sous le nom de « Grand Chelem Doré », une expression inventée exprès pour l’occasion, et fera de la saison 1988 de Steffi Graf la plus grande saison jamais réussie par une joueuse de tennis.

Les actrices

  • Steffi Graf, la prodige

Steffi Graf est née en 1969. En 1982, à l’âge de treize ans, elle devient la plus jeune joueuse de l’histoire à obtenir un classement WTA. Après avoir gagné l’épreuve de démonstration organisée pendant les Jeux Olympiques de Los Angeles en 1984, elle progresse régulièrement, et les résultats ne se font pas attendre. Elle atteint la demi-finale de l’US Open en 1985, à l’âge de seize ans, battue par la numéro 1 mondiale Martina Navratilova (6-2, 6-3). En 1986, elle remporte son premier tournoi, à Hilton Head, avant d’arriver à nouveau en demi-finale à New-York.

Cornaquée par son père, elle explose en 1987, lorsqu’elle soulève son premier trophée en Grand Chelem, après être venue à bout de Martina Navratilova en finale de Roland-Garros. Elle est vaincue en finale de Wimbledon et de l’US Open par la même Navratilova, qu’elle éjecte cependant, le 17 août, du sommet de la hiérarchie où elle se trouvait presque continuellement depuis 1982. Graf commence 1988 en s’imposant à l’Open d’Australie, aux dépens de Chris Evert (6-1, 7-6), et au mois de juin, elle triomphe aussi à Roland-Garros, punissant en finale Natasha Zvereva, 6-0, 6-0, à l’issue de la plus courte finale majeure de l’histoire. Elle finit d’asseoir sa domination à Wimbledon, où elle bat en finale Navratilova, sextuple tenante du titre (5-7, 6-2, 6-1), et à l’US Open, elle écrit une nouvelle page de l’histoire du tennis, en dominant Gabriela Sabatini en finale pour réaliser le Grand Chelem, exploit inédit depuis 1970. 

  • Gabriela Sabatini, bouc-émissaire de Graf

L’Argentine Gabriela Sabatini est née en 1970. Très précoce, elle devient en 1985 la plus jeune joueuse à atteindre les demi-finales de Roland-Garros, où elle est vaincue par Chris Evert (6-4, 6-1). Au cours des années qui suivent, Sabatini, munie d’un superbe revers à une main, s’installe dans le top 10, atteint les demi-finales de Wimbledon en 1986 (battue par Navratilova) et de Roland-Garros en 1987 et 1988, éliminée à chaque fois par Steffi Graf. Elle remporte également huit tournois, l’un des plus importants étant celui de Boca Raton, en 1988, où elle est la première joueuse de l’année à battre Graf (2-6, 6-3, 6-1). Juste avant l’US Open, elle gagne le tournoi de Montréal, aux dépens de Natasha Zvereva (6-2, 6-1), et à New York, elle se hisse jusqu’en finale, où elle est battue par Graf (6-3, 3-6, 6-1).

Gabriela_Sabatini_JO_1988
Gabriela_Sabatini_JO_1988 Crédit : Imago / Panoramic

Le lieu : Le Seoul Olympic Park Tennis Center

Le Seoul Olympic Park Tennis Center est un complexe sportif situé à Séoul, en Corée du Sud, à l’intérieur du Parc Olympique. Les Jeux sont une nouveauté dans le monde du tennis professionnel, banni de l’olympisme depuis 1924. Le 11 mai 1987, le CIO a décidé d’inclure à nouveau le tennis à Séoul. Les enjeux dépassent le tennis : en acceptant tous les joueurs de tennis, le CIO reconnaît officiellement la fin de l’amateurisme.

L’histoire : La première médaille d’or olympique depuis 64 ans

En septembre 1988, Steffi Graf est la numéro 1 mondiale incontestée. Elle a même réussi à réaliser le Grand Chelem, remportant les quatre tournois majeurs, et à Roland-Garros, elle a même gagné la finale 6-0, 6-0 contre Natasha Zvereva. Au début des Jeux Olympiques, elle est logiquement la favorite, à condition d’avoir récupéré de ses efforts, elle qui a triomphé à l’US Open dix jours seulement avant le début du tournoi de Séoul. D’ailleurs, après sa victoire à New York, elle n’a même pas pris le temps de profiter, prenant l’avion pour rentrer chez elle le dès que possible.

« Je suis arrivée ici vraiment fatiguée, déclare Graf, dans des propos rapportés par le New York Times. Je ne m’attendais pas à grand-chose. »

Toutefois, son tennis s’améliore au fur et à mesure que le tournoi avance et, en demi-finale, elle livre un match de haut niveau pour écraser la 8e mondiale, Zina Garrison, 6-0, 6-2. En finale, elle affronte Gabriela Sabatini. L’Argentine est la seule joueuse à avoir réussi à battre Graf en 1988. Mais comme l’Allemande vient de prendre leur dessus lors la finale de l’US Open, il en faudrait plus pour entamer sa confiance. 

Sabatini rentre la première dans le match. Après avoir manqué trois balles de break d’entrée, elle parvient à prendre le service de son adversaire à 2-2. Malheureusement, elle se montre incapable de conserver sa mise en jeu, et à l’arrivée, Graf reprend le dessus, concluant le set avec un ace, 6-3. Après que les deux jeunes femmes se soient partagées les quatre premiers jeux du deuxième set, l’Allemande réalise le break.

« Je sentais que j’allais gagner après le 5e jeu du deuxième set, dira Graf. Mais en fait j’avais un bon pressentiment dès le premier jeu du match. J’aimais bien la façon dont je jouais. »

La numéro 1 mondiale empoche le deuxième set, 6-3. Elle vient de réaliser un exploit absolument unique dans l’histoire du tennis, qui aurait d’ailleurs été impossible auparavant, le tennis ayant été écarté des Jeux pendant 64 ans. 

« Je suis très excitée, dit-elle. Ce n’est pas quelque chose que beaucoup de gens réussiront à faire après moi. C’est incroyable. »

La postérité du moment : Graf numéro un incontestable

Steffi Graf occupera la place de numéro 1 mondiale jusqu’à ce que Monica Seles l’en détrône en 1991. Après l’agression de Seles en 1993, elle retrouvera le sommet du classement jusqu’en 1997, établissant un nouveau record de 377 semaines passées en tête du classement WTA. En s’imposant à l’US Open 1995, elle deviendra la seule joueuse de l’histoire à avoir gagné chacun des tournois du Grand Chelem à au moins quatre reprises. A sa retraite, en 1999, peu de temps après son dernier titre majeur conquis à Roland-Garros, elle aura remporté un total incroyable de 22 tournois du Grand Chelem.

Steffi Graf at Wimbledon in 1998
Steffi Graf at Wimbledon in 1998 © ASP / PanoramiC

Gabriela Sabatini se hissera jusqu’à la 3e place mondiale, en 1989. Cette année-là, elle sera vaincue par Graf en demi-finales de l’Open d’Australie et de l’US Open. Mais en 1990, à Flushing Meadows, elle finira par battre l’Allemande (6-2, 7-6) pour remporter son premier et unique titre du Grand Chelem. En 1991, elle disputera une dernière finale majeure (perdue face à…Graf, 6-4, 3-6, 8-6), puis elle restera dans le Top 10 jusqu’en 1995, atteignant les demi-finales en Grand Chelem à sept reprises. En 1996, en perte de motivation, Sabatini ne disputera que 10 tournois et prendra sa retraite à la fin de la saison.

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